Het gebeurt niet vaak dat darters na een lange periode van afwezigheid weer van zich laten horen op het grote televisiepodium. Meestal is de stap om terug te komen op het professionele niveau te hoog. Toch was er de afgelopen weken een darter die dit kunstje flikte. En niet zomaar een darter. Sommige mensen zullen de hersenen flink hebben moeten laten werken om hem voor de geest te halen, de 58-jarige Larry Butler.

Afgelopen weekend verbaasde de Amerikaan vriend en vijand door de finale van de Winmau World Masters te bereiken. In het Engelse Hull versloeg hij een waslijst aan spelers die al jaren hoog in de top meedraaien, zoals Scott Waites, Martin Adams en Scott Mitchell. In de finale moest Butler zijn meerdere erkennen in Glen Durrant, maar met zijn finaleplaats mag de Amerikaan tienduizend Britse ponden bijschrijven op zijn bankrekening. Toevalligerwijs exact hetzelfde bedrag wat Larry Butler 21 jaar geleden ontving toen hij zijn eerste en enige grote titel behaalde, de World Matchplay van 1994.

The Bald Eagle begon zijn carrière in 1992. In dat jaar stond de Amerikaan op het Lakeside World Championship. Zijn eerste officieuze wereldkampioenschap eindigde al in de eerste ronde tegen Dennis Priestley. Larry Butler speelde toentertijd tevens fanatiek softtiptoernooien. Zo won hij zowel in 1992 als in 1993 het Bullshooter World Championship.

In 1994 stapte Larry Butler over naar de PDC. Zijn eerste toernooi voor de nieuwe bond was het PDC World Championship in hetzelfde jaar. In de Circus Tavern in Purfleet speelde Butler in de poulefase tegen Tom Kirby en John Lowe. Hoewel The Bald Eagle van Lowe wist te winnen, ging hij op legsaldo niet door naar de kwartfinale. Dennis Priestley zou het allereerste PDC WK op zijn naam schrijven door een 6-1 overwinning op Phil Taylor.

Later dat jaar in juli werd de World Matchplay gehouden in The Winter Garden te Blackpool. Butler was op dreef en wist in de eerste twee rondes af te rekenen met Steve Raw en Jerry Umberger. In de kwartfinale versloeg de Amerikaan Jocky Wilson met 11-4, alvorens de vloer aan te vegen met Shayne Burgess. De finale was uitermate spannend maar viel toch de kant van Butler op. Dennis Priestley werd met 16-12 vakkundig opzij gezet. De allereerste World Matchplay-titel werd een prooi voor Larry Butler.

In de drie jaren die volgden wist The Bald Eagle geen grote PDC titels te winnen. Kwartfinales op de Matchplay van 1995 en het WK van 1996 waren de hoogtepunten voordat de Amerikaan in 1997 ineens van het grote podium verdween. Het vele reizen van de Verenigde Staten naar Engeland was lastig voor Butler en hoogstwaarschijnlijk de reden voor zijn break.

Tien jaar later kwam de Amerikaan echter weer in beeld in de dartwereld. Hij won enkele toernooien in Amerika en wist zich in 2008 te plaatsen voor de Las Vegas Desert Classic. Erg succesvol was zijn debuut in Las Vegas niet, Butler verloor met 6-4 van de Engelsman Alan Tabern. De kortstondige opleving van Larry Butler kreeg de eerste jaren geen vervolg. Pas in 2009 viel de Amerikaan op in een Players Championship in Las Vegas. Daar wist hij, ondanks verdere snelle verliespartijen, een 9-darter te gooien.

Het was pas in 2014 dat The Bald Eagle weer enkele mooie resultaten neerzette. Zo speelde hij samen met Darin Young tweemaal de PDC World Cup of Darts voor de Verenigde Staten. In oktober 2015 kwam Larry Butler weer definitief op de dartradar. Samen met voormalig wereldkampioen Andy Fordham plaatste de Amerikaan zich voor de Grand Slam of Darts. Nog geen paar dagen later was het weer raak voor de man uit Dayton, Ohio, op de Winmau World Masters. Ook in januari 2016 zal Butler in actie komen op televisie, in de voorronde van Lakeside.

Het succes van Butler bewijst maar weer eens dat je eigenlijk nooit te oud bent om te darten. Met zijn 58 jaar is hij de op één na oudste speler op de Grand Slam of Darts in november. Larry Butler moet alleen Martin Adams (59) voor laten gaan. Dat hij het in zich heeft een groot toernooi te winnen, heeft The Bald Eagle in het verleden wel bewezen. Of Butler al op de Grand Slam van zich gaat laten horen, moeten we afwachten.

Advertenties